Előfordulhat, hogy az egyes adatokat nincs mihez viszonyítani, önmagukban nehéz őket értelmezni. Ezért az eredeti adatokból olyan új adatokat (mérőszámokat) lehet számítani, melyek segítik az összehasonlítást. Ezeket a számokat viszonyszámoknak nevezzük.

A viszonyszám két – valamilyen szempontból összetartozó – adat hányadosa.

Legfontosabb fajtái: megoszlási, intenzitási, összehasonlítási viszonyszám.